Wielerploegen 2017: Bahrain Merida

Wielerploegen 2017: Bahrain Merida

foto: Nina Mommsen

dinsdag 17 januari 2017 om 08:00

Voorafgaand aan het nieuwe seizoen bespreken we in aanloop naar de Tour Down Under alle achttien WorldTour-teams. Vandaag de eerste ploeg in de wielergeschiedenis die gesticht is door een koninklijke familie: Bahrain Merida.

Bahrain Merida
Land: flag-bh Bahrein
Sponsor: Bahreinse koninklijke familie in samenwerking met een joint venture van Bahreinse ondernemingen en fietsfabrikant Merida.
Sinds: 2017
UCI-code: TBM
Fietsen: Merida
Tenue 2017: Klik


Website: www.teambahrainmerida.com
Facebook: /BahrainMerida
Twitter: @Bahrain_Merida

Ontstaan
Het idee voor een nieuwe wielerploeg begon met een trainingsritje in januari 2015. Voorafgaande aan de Dubai Tour bracht Vincenzo Nibali een bezoek aan Bahrein om te fietsen met prins Nasser bin Hamad Al Khalifa, de vierde zoon van de Bahreinse koning Hamad bin Isa Al Khalifa.

Prins Nasser is een fanatiek paardrijder en trialeet. Op het wereldkampioenschoep Endurance riding (paardrijden) behaalde hij afgelopen september de derde plek. Om zijn prestaties en kennis van trainingen te verbeteren ging hij op zoek naar professionele duursporters. Via de Sloveense ex-wielrenner Milan Erzen, die de prins kent vanuit de paardensport, werd Nibali benaderd.

Tijdens het eerste fietsritje klikte het meteen tussen de prins en de Italiaan waarna een jaar later, in januari 2016, het plan voor een eigen ploeg concreet werd. “Het is mijn droom om een van de sterkste ploegen te bouwen”, vertelde prins Nasser tijdens de teampresentatie. Met een leeg vel papier werd Erzen, die jarenlang de Sloveense Continentale ploeg Adria Mobil leidde, aan het werk gezet.

Financiering
Het budget van de wielerploeg is rond de zeventien miljoen euro per jaar. Beide naamsponsors zijn naar verluidt verantwoordelijk voor de helft van het bedrag. Wat betreft het Taiwanese fietsenmerk Merida, dat tevens tweehonderd fietsen aan de ploeg levert, is het sponsorbedrag eenvoudig te berekenen.

foto:WielerFlits/Maxim Horssels

De herkomst van het geld achter sponsornaam Bahrain is complexer. Prins Nasser verklaarde tijdens de ploegenpresentatie in een interview met de wielerpers dat het geld bijeen is gebracht door een combinatie van Bahreinse private- en staatsbedrijven (zie afbeelding) en de koninklijke familie.

De grootste geldschieter is oliebedrijf BAPCO, dat daardoor ook op de mouwen van het shirtje prijkt. “De bedrijven waren niet snel overtuigd. Het kostte veel tijd om uit te leggen dat sponsoren ook voor hun voordelen heeft”, vertelde prins Nasser. “Zij dachten alleen maar aan directe inkomsten. Het duurde even voordat ze mijn visie op dit project begonnen te begrijpen.”

Wat ook meespeelt is dat bedrijven in Bahrein geen belasting betalen. Met een moreel beroep kon hij ze overtuigen. “Dit is hun manier van belasting betalen”, aldus de prins. Volgens geruchten zou hijzelf garant staan voor het miljoenensalaris van Nibali. Zowel de sponsorcontracten met de ploeg als de verbintenis met Nibali zijn voor drie seizoenen.

Missie
Een steenrijke prins uit een land zonder wielergeschiedenis, die vanuit het niets een wielerploeg begint. Het vooroordeel dat hij dit doet als tijdverdrijf of het slechts als speeltje gebruikt, is snel gemaakt, maar dat is te kort door de bocht. Het idee achter de ploeg is weldoordacht.

Drie pijlers staan centraal:
1. Gezonde leefstijl
2. Naamsbekendheid
3. De wereld tonen dat Bahrein kan organiseren en deelnemen op het hoogste niveau

Bahrein is een land dat zich in een razend tempo aan het ontwikkelen is. Sinds de vondst van olie in de bodem in 1937 stroomt het geld het land binnen. In de hoofdstad Manama schieten wolkenkrabbers als paddenstoelen uit de grond. Op zakelijk gebied oogt het modern, de culturele ontwikkeling groeit in een veel trager tempo. In het oliestaatje is nauwelijks toerisme en onder de lokale bevolking leeft geen sportcultuur. De wielerploeg moet daar verandering in brengen.

foto: Bahrain Merida

Door een team van het hoogste niveau te starten, hoopt de prins (die in zijn land onder andere het hoofd van het olympisch comité is) zijn landgenoten te inspireren en te activeren om te gaan sporten. Maar dat is niet eenvoudig in een land waar in de zomer de temperaturen kunnen oplopen tot vijftig graden Celsius.

Een ander doel van de prins is de naam van zijn land internationaal verstevigen. Op jaarbasis ontvangt Bahrein slechts 3,2 miljoen toeristen. Het grote merendeel daarvan is dagjesmensen die tijdens hun cruisevakantie een paar uurtjes in het land spenderen. Naast een onderontwikkelde toerismesector staat het land internationaal slecht op de kaart door mensenrechtenkwesties. Volgens Human Right Watch worden andersdenkenden de mond gesnoerd, vastgezet en in het ergste geval zelfs gemarteld. Ook de vele Indiase en Pakistaanse gastarbeiders zou dit lot beschoren zijn.

Twee mensenrechtenorganisaties stuurden afgelopen juni een open brief naar de UCI, waarin zij grote zorgen uitten. Volgens de organisaties zou de prins het team louter willen gebruiken als positief PR-middel. Ook zou de ploeg volgens de mensenrechtenorganisatie niet voor een (WorldTour-)licentie in aanmerking kunnen komen omdat ze vanwege de mensenrechtenkwestie niet aan de door de UCI zelf gestelde ethische code voldoen.

foto:WielerFlits/Maxim Horssels

De groep journalisten, waarvan WielerFlits onderdeel uitmaakte, werd voorafgaande aan het interview met de prins door een persvertegenwoordiger van de ploeg verzocht geen vragen over politieke kwesties te stellen. Desalniettemin was het de prins zelf die dit onderwerp vrij snel in het gesprek ter tafel bracht. Hij bevestigde de ploeg te zien als “een van de antwoorden op de aantijgingen tegen Bahrein” en het als “een manier te zien om de ware intenties van Bahrein te tonen”.

De derde pijler is uit een grote mate van prestige binnen de golfregio geboren. In de rijke oliestaten is een strijd gaande om het inlijven van internationale sportevenementen. Nassers broer, kroonprins Salman, is de drijvende kracht achter de Formule 1-wedstrijd in Bahrein. Onder zijn toeziend oog werd middenin de woestijn een circuit aangelegd dat sinds 2004 onderdeel is van de Formule 1-racekalender. Bahrein was daarmee de eerste staat in het Midden-Oosten met een eigen grand prix. Het nadeel van zo’n wedstrijd is dat je maar één weekend per jaar in de belangstelling staat. Een wielerploeg genereert een jaar lang aandacht.

De renners voor 2017

11-01-2017 Allenamento 3 Tour Down Under 2017; 2017, Bahrain - Merida; Adelaide;

foto: Sirotti

Teammanager Brent Copeland gaf toe dat het overtuigen van renners in het begin moeizaam verliep. Lange tijd kon hij ze niets meer tonen dan een PowerPoint-presentatie en daarmee trek je, zo zei hij, renners niet snel over de streep, want geflopte projecten zoals het team van Fernando Alonso en Pegasus liggen nog vers in het geheugen.

foto: WielerFlits/Maxim Horssels

Wat hielp was de bevestiging van Nibali. Samen met zijn zaakwaarnemer Alex Carrera, die ook de marketing manager van de ploeg is, heeft hij alle vrijheid gekregen een team rond hem te bouwen. Dat werd ook het uitgangspunt van de ploeg: eerst Nibali, daarna de rest.

Het is Nibali er alles aan gelegen dit jaar de Giro d’Italia te winnen. De wedstrijd passeert zijn geboortestad Messina en nog belangrijker; het is de honderdste editie. Ter ondersteuning zijn mannen als Valerio Agnoli, Franco Pellizotti, Janez Brajkovič en Kanstantsin Siutsou aangetrokken. Het liefst had hij ook onder andere Michele Scarponi bij Astana losgeweekt, maar daar bleek ondanks het teambudget geen geld voor. Het is hem wel gelukt zijn broertje Antonio en zijn eigen mechanieker en verzorger onder te brengen in de ploeg.

In de Tour de France mikt Bahrain Merida op Ion Izagirre. De Spaanse aanwinst zal voor het eerst mikken op een eindklassement in een grote ronde. Daarnaast is hij ook de man voor de rondes van een week. “Wedstrijden als Parijs-Nice, de Ronde van Zwitserland en de Ronde van Romandië passen mij het best. Mijn doel dit seizoen is om daar ook te scoren en daarna hetzelfde te proberen in de Tour”, aldus de 27-jarige renner eerder tegen WielerFlits.

De ploeg lijkt het minst gestoffeerd voor de Vlaamse voorjaarsklassiekers. De man die de blauwroodgouden-ploeg voorin moet gaan vertegenwoordigen is Heinrich Haussler. Het is echter nog de vraag hoe goed de Australiër gaat zijn, want voorlopig kan hij niet optimaal trainen vanwege een knieoperatie. Met David Per beschikt de ploeg wel over een beloftevolle renner voor het klassieke werk. De 21-jarige Sloveen, die ook in de belangstelling stond van LottoNL-Jumbo, won afgelopen jaar de beloftenversie van de Ronde van Vlaanderen.

foto: Sirotti

Voor de Ardennenklassiekers kan Bahrain Merida op twee paarden wedden. Zij hebben met oudgediende Enrico Gasparotto een outsider voor de heuvelklassiekers. Het meeste mag verwacht worden van Sonny Colbrelli. De 26-jarige Italiaan won zeven koersen afgelopen jaar en finishte als tweede in de Volta Limburg Classic, zesde in Brabantse Pijl en sloot de Amstel Gold Race af als derde.

Het is de droom van de prins en de ploeg om over drie jaar een renner uit Bahrein, die goed genoeg is, in de selectie op te nemen. In diezelfde tijdspanne moet Bahrain Merida doorgroeien tot een ploeg van het niveau BMC en Sky. Het benodigde geld (zo’n twintig miljoen euro) is mogelijk beschikbaar, maar bij Bahrain Merida snappen ze goed dat het niet alleen draait om geld. Een topteam vereist ook een solide basis en die lijkt voor een team dat vanuit het niets is ontstaan, niet meteen te zijn gelegd.

Selectie flag-bh Bahrain Merida 2017
flag-it Valerio Agnoli
flag-jp Yukiya Arashiro
flag-it Manuele Boaro
flag-si Grega Bole
flag-it Niccolò Bonifazio
flag-si Borut Božič
flag-si Janez Brajkovič
flag-cz Ondřej Cink
flag-it Sonny Colbrelli
flag-es Iván García
flag-tw Chun Kai Feng
flag-it Enrico Gasparotto
flag-et Tsgabu Grmay
flag-au Heinrich Haussler
flag-es Jon Ander Insausti
flag-es Ion Izagirre
flag-es Javier Moreno
flag-lt Ramunas Navardauskas
flag-it Antonio Nibali
flag-it Vincenzo Nibali
flag-si Domen Novak
flag-it Franco Pellizotti
flag-si David Per
flag-si Luka Pibernik
flag-by Kanstantsin Siutsou
flag-it Giovanni Visconti
flag-cn Meiyin Wang
Totaal aantal renners: 27

Dit artikel delen:

36 Reacties

LyndaLid 17 januari 2017 om 08:27

Benieuwd naar de ontwikkeling van Colbrelli in de WT, Bonifazio in vrijheid en Ion Izagirre zonder Valverde of Quintana!

In de Giro zullen ze in elk geval met een sterk team onderweg zijn, in de Tour lijkt me dat er weinig over blijft. Als je die twee dan weer combineert voor de Vuelta is het weer aardig.

Komi 17 januari 2017 om 08:48

Interessant stuk, wist nog maar weinig van deze ploeg. Voor dat budget verwacht je eigenlijk een sterke ploeg, maar misschien volgend jaar als ze de boel op de rit hebben. En de prins niet zijn interesse is verloren in zijn speeltje. Ben vooral benieuwd naar Izagirre.

Mathieu Moller 17 januari 2017 om 08:55

Het kan natuurlijk vooral PR-praat zijn, maar het klinkt in dit stuk alsof de prins er meer over nagedacht heeft, dan door velen werd gedacht. Al met al is het ook best een leuk ploegje geworden.

ah-ja 17 januari 2017 om 09:01

Mensenrechten, who cares. De UCI in ieder geval niet. Erst das fressen und dann die moral.

josi 17 januari 2017 om 09:03

Inderdaad een interessant achtergrondverhaal. Voor het budget is de bezetting eigenlijk niet denderend, toch redelijk wat renners die het beste deel van hun carrière al achter zich hebben liggen. Maar ja, dat is altijd moeilijk voor een beginnende ploeg en dan hebben ze geloof ik ook nog de nodige dollars in het afkopen van contracten gestoken. Het is in ieder geval te hopen dat dit inderdaad geen kortetermijnproject is. En dat ze volgend jaar met een mooier tenue komen…

AkkaBoyD 17 januari 2017 om 09:18

Ondanks dat er veel oudgedienden bijzitten hebben ze toch ook flink wat jong talent binnen gehaald. Ben wel benieuwd naar deze ploeg, als je dit zo ziet komt het neer op een ITA/SLO/SPA georiënteerde ploeg en laten de Italianen en Spanjaarden het nu net moeilijk hebben met het opstellen van een nieuwe generatie. Mocht men zich daar op gaan richten is het misschien zelfs wel de ‘redder’ van het wielrennen in die regio’s.

achtpuntzes 17 januari 2017 om 09:40

nou, wie had gedacht Maxim een uiterst interessant stuk over deze ploeg zou kunnen schrijven? ik niet in ieder geval. we hebben nu in ieder geval antwoord op vele vragen, Maxim, mijn dank daarvoor. uitstekende journalistiek. :)

vluggejapie 17 januari 2017 om 10:10

edit redactie: niet doen

Frits des Jeux 17 januari 2017 om 10:16

Toch blijft het eerst zien dan geloven voor mij. Bij een presentatie is er vooral goede pr praat en dat hebben ze gezien dit stuk ook goed voor elkaar. Voor wat betreft de echte goede bedoelingen blijf ik nog wat sceptisch, maar ze mogen mij verrassen.

Grote Meneer Terpstra 17 januari 2017 om 10:26

Mooi stuk, ondanks dat er vast wel wat moois voor de bühne verteld wordt, heb ik echt het gevoel extra achtergrond informatie gewonnen te hebben. Dank daarvoor. Zal me niets verbazen als blijkt dat het een solide en stabiele ploeg is, dat meer renners er naar toe trekken. Door de aanwezigheid van een merk als merida is er ook iets meer garantie, mocht de prins de stekker eruit trekken. Ik hoop alleen dat de mensrechten niet van de agenda verdwijnen.

rahimns 17 januari 2017 om 10:51

Toch wel op papier een topploeg, ook gezien het budget. Dit is toch zo’n 6 a 7 miljoen meer als TLJ te besteden heeft. Ben benieuwd hoe het de komende jaren zich gaat ontwikkelen.

Coldeportes 17 januari 2017 om 10:57

@rahimns
Topploeg wordt toch niet alleen door budget bepaald? Ik zie veel renners op hun retour die dus overbetaald worden. Een beetje vergelijkbaar met Pelle en andere B-sterren die in China de miljoenen nu opscheppen en regelmatig meer verdienen dan wereldtoppers als Messi en Ronaldo in Europa…

Logisch ook wel, als je renners richting dit vage project in de zandbak wil trekken, zul je met de geldbuidel moeten rammelen. Dat is gebeurd. Maar dat is in dit geval niet rechtevenredig met kwaliteit.

Youri IJnsen 17 januari 2017 om 12:11

@AkkaboyD
Je bent duidelijk niet op de hoogte van het Italiaanse beloftengeweld dat de laatste twee seizoen is komen overwaaien naar de profs. Ze rijden weliswaar niet bij dit team, maar toch.

Romāns Vainšteins 17 januari 2017 om 13:35

@Leukefans > Ook ik vind dat de redactie mag ingrijpen maar dan wel door ALLE posts die niks met wielrennen te maken hebben uit dit topic te vegen en hier geen verdere selectie op toe te passen.
Edit redactie: gedaan.

LyndaLid 17 januari 2017 om 13:57

Je kènt de cultuur van “die landjes” niet eens.

Het feit dat je ze allemaal alszijnde hetzelfde beschouwt, toont je totale onwetendheid en maakt je gewoon dom met dit soort opmerkingen. Het verschil tussen alleen al Qatar en Dubai is mega, maar dat zal jou ontgaan als je in je oerhollandse hol blijft zitten.

Maxim Horssels 17 januari 2017 om 14:21

Verzoek om on-topic te reageren. WielerFlits is een wielersite, hier graag reageren op het sporttechnische aspect van de ploeg.

vluggejapie 17 januari 2017 om 15:26

Mijn reactie ging over de sponsoring, doelen van de ploeg en zorgen van mensenrechtenorganisaties zoals beschreven in het artikel. Absoluut niet off-topic dus! De ploeg is een instrument van het Bahreinse koningshuis voor het instandhouden van een systeem dat moderne slavernij faciliteert.

Leukefans 17 januari 2017 om 15:36

@RV
Bij deze.

On: Vooral blij dat de ambitie bestaat om op termijn Bahreinse renners in het team op te nemen, gezonde ambitie!

Sephiroth 17 januari 2017 om 16:52

edit redactie: svp ontopic

Ik kijk vooral erg uit naar Navardauskus en Visconti alsmede Per. Ik hoop dat Navardauskus weer zijn oude vorm vint, Visconti weer een mooie bergtrui scoort en Per een verassing word voor de klassiekers.

andor 17 januari 2017 om 18:28

Ik ben graag op de hoogte van alles in het wielrennen voor de schermen en erachter.

Prima Facie 17 januari 2017 om 20:07

Als de redactie zelf de ‘missie’ van deze ploeg plaatst, dan is het niet gek dat reageerders daarop ingaan door aan te geven hoe zij denken hoe die missie daadwerkelijk door de ploeg of haar geldschieters wordt ingevuld.

klootje kriekeljon 17 januari 2017 om 20:09

Idd. Maar begrijpelijk is het wel, want het moet ook hier een feestje blijven.

Maxim, ik schat je niet in als iemand die zich makkelijk laat inpakken maar zoals je dit verhaal hebt neergepend heeft het daar wel alle schijn van. Ik bedoel, geloof je het zelf?

GinneR 17 januari 2017 om 20:34

Mooi stuk Wielerflits: Interessant om wat meer te weten over deze ploeg.

Laatste man 17 januari 2017 om 20:39

Mooi stuk. WF zal wellicht niet alles geloven, maar moet je dan niks schrijven? Daarnaast is dit nog altijd een wielersite. Ik vind dat ze de mindere punten ook benoemen, meer kan je niet verwachten.

klootje kriekeljon 17 januari 2017 om 20:49

Laatste man, als politiek en wielersport zich zo met elkaar mengen dan is dat precies steeds meer de vraag.

Volg hier

Headlines

Materiaalzone

Populair